Bitcoin y la necesidad de desaprender – Un año después

En mi artículo de hace un año (I) exponía por qué pienso que es necesario despojarse de ciertos “conocimientos” antes de poder entender Bitcoin. Entre otros, y muy especialmente, tenemos que desaprender que el dinero tiene valor porque lo “respalda” el estado.

Lo maravilloso y clave de Bitcoin es que no lo respalda nadie y surge como dinero de manera natural.  Y esto es la primera vez que sucede con dinero en forma electrónica. Si hubiese alguien que respaldara Bitcoin, no tendría ningún sentido, no sería ninguna innovación, ningún avance.

Un año después, el interés por Bitcoin se ha incrementado mucho, casi todo el mundo ha oído hablar de él de una u otra forma. Pero el interés se ha disparado, principalmente, por la escalada de precios que siguió a la implantación de SegWit (una mejora en el software que corregía un importante bug y permitía la implementación de soluciones de escalabilidad que antes no eran posibles).
No obstante, más allá del interés generado por la escalada de precios de final de 2017, en la mayor parte de la gente no existe un interés por entender el funcionamiento y el porqué de la relevancia de esta tecnología. El interés de la mayoría se centra en su uso como vehículo especulativo. Y como no hay un interés por entenderlo de verdad, persisten los mismos tipos de errores.

¿Qué quiero decir con el mismo tipo de errores?

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K-of-M Private Key Generation and Backup in Bitcoin Wallets.

Introduction

You may already guessed it, one of our main interests at ‘privatekeys.org’ and ‘privatekeys.biz’ is precisely, well, private keys. As mentioned in a previous article of mine, our bitcoin wallets contain the most important piece of information when it comes to our cryptocurrency: the private keys that can unlock the UTXOs that were locked to the corresponding public keys and public key hashes. Please allow me to quote myself once again “Your (private) keys, then your bitcoins. Not your (private) keys, then I’m sorry pal, but not your bitcoins”.

Bitcoin community has some creative ways to protect private keys and the utxos, let me mention them here, and then we will propose a way to better protect our private keys backups.

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Anatomy of a Bitcoin transaction

Bitcoin transactions (tx) are the double-entry exchanges that get recorded into the blockchain ledger. They are the instruments where we exchange bitcoin units from public address to public address. They contain the amounts exchanged, the source and destination of the funds, a proof for authenticating the owners of the funds and a locking mechanism to make sure that only the destination of the funds will be able to make use of them. Transactions are generated at a pace that currently oscillates between 150.000 per day and 500.000 per day.

So, what does a bitcoin transaction look like?

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Changing the consensus rules: bitcoin forks.

I have been asked several times this year about forks. This is probably because we have seen several of them during 2017 on the bitcoin blockchain, I enumerate from memory: Bitcoin Cash, Bitcoin Gold, Segwit and others that are happening as I write these lines. You can get a more comprehensive list here [i] and here [ii]. What is exactly a fork, what do these forks mean, where do they come from, how come I get new coins out of nowhere? These are the type of questions that this article is trying to answer.

The consensus rules

One of the bitcoin characteristics that are more difficult for newcomers to get into terms with is the answer to “who creates new bitcoins”. You can talk about several computer programs running in parallel and that rush towards the resolution of a puzzle. The one that finds first the solution, gets rewarded with a specific number of bitcoins that get written into the blockchain. Then typically the following questions are “who decides which puzzle to solve?” or “who decides how many bitcoins does the winner get?” Well the answer to all these questions is that “These are the consensus rules today”.

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¿Está caro o barato el bitcoin?

En los últimos años el BTC ha adquirido creciente popularidad. Mucho se ha escrito sobre la tecnología blockchain y su uso como moneda de intercambio peer-to-peer. Sin embargo su rápido incremento de valor respecto al euro y dólar han provocado que el interés actual se centre básicamente en el BTC como medio de inversión. Curiosamente su uso como moneda para transacciones cotidianas se ve relegado a un segundo plano respecto a su uso especulativo a corto o largo plazo por la volatilidad que lo acompaña. Por ello es de interés analizar cual puede ser una valor razonable para el BTC en euros o dólares a medio-largo plazo según los parámetros de inversión actuales para otros activos.

Hay quien dice que el bitcoin llegara a 100.000USD, quien llegara a 1.000.000 USD. ¿Cómo pueden sustentarse estas afirmaciones? ¿Qué se requiere para alcanzar estos precios? En definitiva, todos nos preguntamos si la rápida revalorización refleja el inicio de un mercado incipiente con mucho recorrido aún, o estamos ya en una burbuja que pinchará.

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El fork de SegWit2X

Se acerca la fecha en la que un grupo de agentes del ecosistema bitcoin pretende realizar un fork de la blockchain de bitcoin, conocido como SegWit2X. En este artículo vamos a analizar en qué consiste dicho fork, por qué está planteado y qué puede suceder en Noviembre. Pero antes de entrar en el detalle de dicho fork, vamos a ver qué es un fork.

Para entender qué es un fork tenemos que conocer qué es la blockchain, para qué sirve y cómo funciona.

La forma en la que bitcoin evita el doble gasto es a través de la blockchain, que como su nombre indica, es una cadena de bloques. Cada bloque es un conjunto de transacciones de bitcoin, es decir, bitcoins que se mueven de una dirección a otra. Cada bloque tiene una cabecera que identifica el bloque anterior al cual está enlazado, el instante (fecha, hora) de creación del bloque y la prueba de trabajo que hace que el bloque sea válido y que todos los nodos de la red lo den como válido.

El protocolo bitcoin hace que todos los nodos que componen la red lleguen a un consenso, de manera descentralizada, en cuanto a cuál es dicha cadena de bloques. Cómo llegar a este consenso de manera descentralizada es el descubrimiento clave de Satoshi Nakamoto, lo que supone un avance absolutamente disruptivo, que permite la transferencia electrónica de valor peer to peer, pero ese será el objeto de otro artículo. Por ahora, para nuestro objetivo, es suficiente saber que todos los nodos de la red implementan las mismas reglas de consenso y tienen la misma blockchain.

Una vez entendido qué es la blockchain, podemos entender qué es un fork.

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Key Derivation in Bitcoin Wallets as defined in BIP-0032

What is key derivation and why would we need it?

Public Key Cryptography refresh

It is assumed that the reader is somehow familiar with Asymmetric Key Cryptography: that is, the body of knowledge that deals with encryption algorithms that use pairs of values (called asymmetric keys) to encrypt and decrypt content. For a refresh on the subject, please check [i]

In any case, let us start with a quick reminder: Bitcoin and its blockchain has got is technical foundations rooted – amongst other mathematical principles and techniques – in cryptography, the art of hiding information from unauthorized disclosure using mathematical algorithms and small pieces of information that we call keys. The combination of the algorithm and the key is what protects the confidential data by making it unusable in its transformed form, by encrypting it.

More specifically, in asymmetric key cryptography we work with pairs of two different keys that are related to each other and that work together. Keys are generated in pairs and are specific to each other. What one key does encrypt using one algorithm, only the other key is able to decrypt using the same algorithm. And vice versa. Then we proceed to keep one of the keys secret – we call it the private key – while the other we make it available publicly – the public key -.

After this quick refresh, what usage do we give in bitcoin to asymmetric cryptography? In Bitcoin world, we use our public key to receive bitcoins. They are – sort of – the destination address where the bitcoins are sent. We use our private key to prove that we are the owners of the public key were the bitcoins were sent.

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Private Key Generation in Bitcoin Wallets as defined in BIP-0039

Our bitcoin wallets contain the most important piece of information when it comes to our cryptocurrency: the private keys that can unlock the UTXOs that were encumbered to the corresponding public keys and public key hashes. In other (maybe simpler) words, when we receive bitcoins, a transaction gets recorded on the blockchain indicating that these bitcoins were assigned to our public key. Only our corresponding private key can unblock these bitcoins and have them sent to a different public key (for example, when we sell them, or when we exchange them for some other good) by generating a new transaction where:

  • We need to prove that we are the “owners” of the public key where the bitcoins were assigned
  • We assign these bitcoins to a new owner (to a new public key)

In a few words, our private keys are the proof of ownership of our bitcoins, and only through them we can transfer them. Or as we say at privatekeys.org “Your (private) keys, then your bitcoins. Not your (private) keys, then I’m sorry pal, but not your bitcoins”.

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Bitcoin y la necesidad de desaprender

Estamos acostumbrados a manejarnos con el dinero pero realmente no entendemos por qué tiene valor. Generalmente se acepta que tiene valor porque está respaldado por un estado (o conjunto de estados, como el caso del euro). Hubo un tiempo en el que el papel moneda estaba respaldado por un depósito de oro. El emisor de la divisa garantizaba que podía dar al poseedor de sus billetes la cantidad de oro consignada en ellos. Era el llamado Patrón Oro.

Pero hace muchas décadas que esto ya no es así. Muchos estados terminaron con el patrón oro después de la primera guerra mundial, cuando los gobiernos beligerantes necesitaron imprimir mucho dinero para financiar el esfuerzo de la guerra. En los acuerdos de Bretton Woods (1944) se adoptó el dólar estadounidense como moneda internacional bajo la condición de que la Reserva Federal sostuviera el patrón oro. Pero esto terminó en 1971 definitivamente. Desde 1971, nadie tiene la obligación de dar por un dólar más que un dólar. Y lo mismo ocurre con el euro y el resto de monedas emitidas por un estado.

Entonces… ¿por qué tienen valor el euro o el dólar? ¿Quién “respalda” su valor?

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A few concepts around GDPR

First of all, for those not in the know, let us remember that GDPR is an acronym for General Data Protection Regulation, and that the word “Regulation” here means something very specific in EU legislation. A European Union (EU) Regulation “is legal act of the EU that becomes immediately enforceable as law in all member states simultaneously”[i]. As opposed to a EU Directive, that needs to be transposed into specific legislation into each of the Union members, a European Union Regulation does not require any translation into the legislation of the member states. It applies to them (and its citizens and the companies that operate on the Union) as soon as it becomes into force, and in fact it overrides all national laws dealing with the same subject matter. Member States may incorporate elements of the Regulation into their national law. They may also expand the scope of the Regulation by clarifying aspects not covered in it. In fact, we do usually see state members to pass legislation in that sense. But the Member states cannot legislate to limit the scope or in contradiction with the Regulation.

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